Jean-Michel Basquiat

Novembre 17, 2023
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Basquiat Jean-Michel e Madonna in una foto dei primi anni '80

Basquiat  – La storia dell’artista più discusso e controverso della fine del ‘900

Jean-Michel Basquiat nasce a Brooklyn nel 1960. Sua madre, Matilde Andradas, è anche lei di Brooklyn figlia di genitori portoricani. Suo padre, Gerard Basquiat era invece haitiano. Come risultato di questa eredità mista, il giovane Jean-Michel parlava correntemente sia il francese che lo spagnolo, oltre naturalmente all’inglese. Le sue prime letture in lingua originale sulla poesia simbolista francese, avrebbero poi influenzato le sue opere.

Basquiat mostrò un talento per l’arte fin dalla prima infanzia, imparando a disegnare e dipingere con l’incoraggiamento di sua madre e spesso utilizzando materiali (come la carta) portati a casa dal lavoro di suo padre, impiegato come contabile. Insieme, Basquiat e sua madre, parteciparono a numerose mostre museali a New York e all’età di sei anni Jean-Michel fu iscritto come membro junior del Brooklyn Museum

Dopo essere stato investito ad 8 anni da un’auto mentre giocava per strada, Basquiat venne sottoposto a un intervento chirurgico per la rimozione della milza. Durante la convalescenza sua madre gli regalò il famoso trattato medico Gray’s Anatomy. Quel testo e soprattutto quelle immagini colpirono molto la fantasia del giovane artista e rivisitate e reinterpretate hanno trovato posto poi in moltissime sue tele.

Dopo il divorzio dei suoi genitori, Basquiat visse da solo con suo padre, dal momento che sua madre era stata ritenuta inadatta a prendersi cura di lui a causa dei suoi problemi di salute mentale. Per gli abusi fisici ed emotivi (che le sorelle peraltro hanno sempre negato) Jean-Michel alla fine scappò di casa e fu adottato dalla famiglia di un amico. Sebbene avesse frequentato la scuola sporadicamente a New York e Porto Rico, dove suo padre aveva tentato di trasferire la famiglia nel 1974, alla fine Basquiat abbandonò la Edward R. Murrow High School di Brooklyn nel settembre 1978, all’età di 17 anni.

“Non ho mai frequentato una scuola d’arte. Sono stato bocciato ai corsi d’arte che ho seguito. Ho semplicemente osservato. Ed è così che ho imparato l’arte, guardandola”. 

L’arte di Basquiat era fortemente inserita all’interno della graffiti scene newyorkese degli anni ’70. Dopo essere stato coinvolto in un gruppo teatrale drammatico dell’Upper West Side chiamato Family Life Theatre, si è inventato il personaggio SAMO (un acronimo per “Same Old Shit”), un uomo che ha cercato di vendere una falsa religione al pubblico. Nel 1976, lui e un amico artista, Al Diaz, iniziarono a dipingere con lo spray gli edifici di Lower Manhattan sotto questo pseudonimo . I pezzi di SAMO erano in gran parte basati sul testo e comunicavano un messaggio anti-establishment, anti-religioso e anti-politico. Le parole e gli slogan di questi messaggi erano accompagnati dai loghi e dalle immagini che sarebbero poi apparse nei lavori solisti di Basquiat, in particolare la corona a tre punte.

I pezzi a firma SAMO ricevettero presto l’attenzione dei media e da parte della stampa della controcultura, in particolare da Village Voice , una pubblicazione che documentava l’arte, la cultura e la musica alternative al mainstream. 

Quando Basquiat e Diaz ebbero un disaccordo e decisero di smettere di lavorare insieme, Basquiat concluse il progetto con il conciso messaggio: SAMO IS DEAD. La scritta apparve sulla facciata di diverse gallerie d’arte e edifici del centro di SoHo nel 1980.

In risposta, quel Keith Haring che sarebbe stato legato a Basquiat per tutta la sua breve vita, organizzò una finta veglia funebre per SAMO al Club 57, una discoteca sotterranea nel cuore dell’East Village.

Durante quegli anni Basquiat viveva di espedienti, spesso era ospitato dagli amici oppure trascorreva la notte sulle panchine dei parchi, chiedendo l’elemosina, spacciando droga o vendendo cartoline e t-shirt dipinte a mano.

Frequentava tuttavia i club del centro, in particolare il Mudd Club e il Club 57, dove era conosciuto come parte della “baby crowd” di partecipanti più giovani (tra loro anche l’attore Vincent Gallo con una infanzia da galoppino e criminale in erba per la mafia locale di Buffalo). Entrambi i club erano luoghi di ritrovo popolari per una nuova generazione di artisti visivi e musicisti, tra cui Keith Haring, Kenny Scharf , il regista Jim Jarmusch (Dead Man con Johnny Depp e Robert Mitchum) e l’attrice e performer Ann Magnusson, che divennero tutti amici e collaboratori occasionali di Basquiat. 

Haring in particolare ebbe con lui un rapporto molto intenso fatto di grande sintonia per alcuni periodi e moltissimi screzi e liti furibonde in altri, oltre che di una perenne rivalità

Basquiat Jean-Michel fotografato mentre da un bacio sulla tempia a Keith Haring

Grazie all’intensa partecipazione al fermento culturale dell’epoca, Basquiat iniziò ad avere più opportunità per mostrare il suo talento e porsi come figura chiave all’interno dei movimenti artistici che si stavano formando.  

L’artista era tuttavia molto critico nei confronti della mancanza di persone di colore nella scena culturale dei quartieri più borghesi, una presa di posizione che lo ha sempre contraddistinto.

Dopo che il suo lavoro venne incluso nello storico Times Square Show del giugno 1980, il profilo di Basquiat fece un bel salto e tenne così la sua prima mostra personale nel marzo del 1982 alla Annina Nosei Gallery di SoHo. 

La gallerista si adoperò anche per far trasferire Basquiat in un loft che fungesse anche da studio al 101 di Crosby Street a SoHo, anche in modo da consentirgli una maggiore stabilità. Maben presto Annina Nosei e Basquiat iniziarono ad avere un rapporto conflittuale riguardo alle valutazioni dei suoi dipinti, così Jean-Michel dopo pochissimi mesi e precisamente nell’estate del 1982 lasciò definitivamente la galleria e Bruno Bischofberger divenne il suo mercante d’arte.

Negli anni ’80 Bischofberger era già noto. Negli anni ’60 aveva aperto la sua prima galleria a Zurigo e nel 1965 aveva ospitato a New York gli artisti pop Roy Lichtenstein , Robert Rauschenberg , Andy Warhol , Tom Wesselmann , Claes Oldenburg  e Jasper Johns . Un evento che di fatto aveva sancito la fine della supremazia di Parigi nel campo della promozione artistica e di contro l’ascesa di New York.

Fu Bischofberger a presentare Basquiat a Warhol.

L’articolo di Rene Ricard sull’Artforum , “The Radiant Child”, del dicembre 1981, consolidò la posizione di Basquiat come stella nascente nel più ampio mondo dell’arte, così come la congiunzione tra i graffiti dei quartieri alti e le scene punk del centro, rappresentate dal suo lavoro. 

E agli inizi degli anni ’80 Basquiat iniziò anche a frequentare una certa Madonna Louise Veronica Ciccone, con la quale ebbe una breve relazione.

L’ascesa di Basquiat verso un riconoscimento più ampio coincise con l’arrivo a New York del movimento neoespressionista tedesco , che fornì un ambiente congeniale per quel suo espressionismo da strada. Basquiat iniziò a esporre regolarmente insieme ad artisti come Julian Schnabel e David Salle che fondavano la loro arte su un ritorno alla rappresentazione della figura umana . Opere di Basquiat intorno al 1985 iniziarono ad essere esposte alla prestigiosa Mary Boone Gallery .

Il leggendario musicista jazz Dizzy Gillespie, i pugili Sugar Ray Robinson e Muhammad Ali furono tra le ispirazioni di Basquiat. Abbozzati e spesso astratti, i ritratti catturavano l’essenza piuttosto che la somiglianza fisica dei loro soggetti. La feroce e passionale tecnica dell’artista con tagli di vernice, tratti e linee dinamiche, aveva lo scopo di rivelare ciò che l’artista vedeva come io interiore dei suoi soggetti, i loro sentimenti nascosti e i loro desideri più profondi. 

E successivamente a rappresentare l’artista arrivò Larry Gagosian a Los Angeles.

Ma torniamo ancora a quel 1982 l’anno più significativo per Basquiat. Oltre a tenere mostre personali fu l’artista più giovane mai incluso in Documenta, la prestigiosa rassegna internazionale di arte contemporanea che si tiene ogni cinque anni a Kassel, in Germania. Durante questo periodo, Basquiat creò circa 200 opere d’arte e sviluppò il suo motivo distintivo: un’eroica figura nera, quasi oracolare con in testa una corona. 

Anche un’altra figurazione epica, basata sul griot dell’Africa occidentale , è fortemente presente in quest’epoca. Il griot propagava la storia della comunità nella cultura dell’Africa occidentale attraverso la narrazione e il canto, ed era tipicamente raffigurato da Basquiat con una smorfia e occhi ellittici socchiusi fissati saldamente sull’osservatore. Le scelte artistiche e l’ascesa personale di Basquiat erano in linea con un più ampio Rinascimento nero nel mondo dell’arte newyorkese che pian piano maturava in quegli anni.

All’inizio degli anni ’80, come abbiamo detto, Basquiat aveva stretto amicizia con Andy Warhol, con il quale collaborò a una serie di opere dal 1984 al 1986, come Ten Punching Bags (Last Supper) (1985-86). Warhol spesso dipingeva per primo, poi Basquiat sovrapponeva il suo lavoro. Nel 1985, un articolo del New York Times Magazine definì Basquiat il giovane artista americano degli anni ’80. Il rapporto con Warhol divenne oggetto di attrito tra Basquiat e molti degli artisti e amici del tempo, poiché sembrava segnare un nuovo interesse per la dimensione commerciale del mercato dell’arte.

Warhol fu a sua volta criticato per il potenziale sfruttamento di un artista di colore giovane e alla moda per aumentare le proprie credenziali all’interno della scena dell’East Village.

In generale, queste collaborazioni non sono state ben accolte né dal pubblico né dalla critica e ancora oggi sono spesso viste come opere minori di entrambi gli artisti.

Forse a causa dell’improvvisa fama e della pressione commerciale esercitata sul suo lavoro, Basquiat a questo punto della sua vita stava diventando sempre più dipendente sia dall’eroina che dalla cocaina. Diversi amici collegarono questa dipendenza allo stress nel mantenere la sua carriera su uno standard qualitativo alto e alle pressioni nel ritrovarsi ad essere una persona di colore in un mondo dell’arte prevalentemente bianco. Basquiat morì di overdose da eroina nel suo appartamento nel 1988 all’età di 27 anni. Dopo una esistenza sempre in bilico tra la vita e la morte, come nella celebre opera “Riding with Death”

Destinatario di retrospettive postume al Brooklyn Museum (2005) e al Whitney Museum of American Art (1992), nonché oggetto di numerose biografie e documentari, tra cui Jean-Michel Basquiat: The Radiant Child (2010) e Julian Schnabel’s lungometraggio, Basquiat (1996; interpretato dall’ex amico David Bowie nei panni di Andy Warhol), Basquiat e la sua eredità controculturale persistono. Nel 2017, un altro film Boom for Real: The Late Teenage Years of Jean Michel Basquiat è stato distribuito con grande successo di critica, ispirando anche una mostra con lo stesso titolo alla galleria d’arte Barbican di Londra. La sua arte rimane una costante fonte di ispirazione per gli artisti contemporanei, e la sua breve vita una costante fonte di interesse e speculazione per un’industria artistica che vive di leggende biografiche.

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